Elche: historie, palmen, schoenen en feest!

Elche is in alle tijden van het jaar een stad die een bezoek waard is. Behalve het grootste palmenbos van Europa en erfenissen van een zeer rijk verleden, vindt u er mooie parken, gezellige pleinen en tientallen schoenenwinkels en -fabrieken. In augustus verkeert Elche bovendien vrijwel constant in feeststemming, met achtereenvolgens Moren- en christenenfeesten, het spectaculaire vuurwerk Nit de l’Alba, het ‘Misteri d’Elx’ en de Nit de la Roa.
 
De meeste toeristen die Elche voor het eerst aandoen, zullen de palmbomen willen zien. Zij doen er goed aan zowel het Parque Muni­cipal als de Huerto del Cura te bezoeken. Het eerste is een heerlijk groot park dat vrij toegankelijk is en dat vol staat met metershoge palmen en andere mooie planten en bomen. Je kunt er gemakkelijk een half uur rondlopen zonder twee maal het zelfde pad te betreden en in de zomer is het natuurlijk ook heel fijn dat de hoge bomen veel schaduw bieden. Leuk zijn onder meer de hoge duiventil in de vorm van een vuurtoren, de waterpartijen en de oude molen in de uiterste hoek.Op hoek aan de andere kant van het Parque Municipal ligt het toeristisch informatiekantoor. Daar kunt u een plattegrond en allerlei folders bemachtigen. Er is een folder van een route langs achttien bijzondere palmen en een andere, tien kilometer lange route door de palmenbossen. Maar die laatste bewaren we voor een wat koeler seizoen.De Huerto del Cura is het door toeristen meest bezochte plekje van Elche. Het is dan ook een prachtig park en het is de entree van 5 euro zeker waard. Huerto del Cura betekent letterlijk ‘tuin van de pastoor’. Die naam verwijst naar de man die halverwege de 19e eeuw in dit deel van de palmenplantages van Elche woonde en er langzamerhand een mooie tuin van begon te maken. Hij gaf ruchtbaarheid aan het feit dat er een heel bijzondere zevenarmige palm in zijn tuin groeide en als er bekende mensen zijn palmentuin kwamen bezoeken, doopte hij een jonge palm met de naam van die persoon. Na een bezoek van keizerin Sissi werd de ze­venarmige palm de keizerspalm ge­noemd. Rond 1900 liet hij een kapelletje bouwen in de tuin en daar verzorgde hij de mis tot hij in 1918 overleed. Een vriend van de pas­toor kocht de tuin en hij breidde hem uit met bijzondere palmen­soorten, cactussen en vijvers.Schuin tegenover de ingang van de Huerto del Cura ligt het Museo del Palmeral. Dit is interessant als u meer wilt weten over het hoe en waarom van de palmen in Elche (en­tree 1 €). Hoe ze duizenden jaren geleden werden meegebracht door de Phoeniciërs en hoe er op een gegeven moment meer dan een half miljoen waren. Tegenwoordig zijn er nog circa tweehonderdduizend. Ook is er informatie over de dadeloogst en de kweek van de witte palmbladeren die in de palmpasenoptocht worden meegevoerd.Vlakbij het toeristenkantoor ligt het MAHE, het archeologisch en historisch museum.

Dit zeer fraaie museum geeft u de kans kennis te maken met de rijke geschiedenis van deze stad, die zowel in de Iberische, Ro­meinse als Moorse tijd belangrijk was. De belangrijkste in?Elche gevonden buste - de Dama de Elche - bevindt zich weliswaar in Madrid maar ook in het MAHE zijn veel voorwerpen van ver voor de jaartelling te vinden. Leuk is bovendien dat het 15e-eeuwse Castillo de Altamira deel uitmaakt van dit museum, zodat u die indrukwekkende toren ook kunt bezoeken.Van het plein met de fonteinen tussen het Castillo de Altamira en de ingang van het MAHE kunt u oversteken naar een ander plein, de Plaza de Congreso Eucarístico. Aan dit plein liggen een aantal aangename terrasjes en ook de Santa Maríabasiliek, de 17e-eeuwse kerk die het middelpunt vormt van veel festiviteiten in Elche. Zo vindt hier op 14 en 15 augustus het Middeleeuwse Misteri d’Elx plaats, een opvoering van Maria Hemelvaart door amateurtoneelspelers en -zangers uit Elche zelf waarbij de koepel van de basiliek gebruikt wordt als decorstuk. Kaarten voor dit unieke schouwspel, dat werelderfgoed van de Unesco is, zijn te koop via de website instanticket.es.De kerk heeft een prachtig hoofdportaal en in de kerk kunt u de toren beklimmen en van boven een blik werpen op de palmenbossen. Mooi is ook het beeld van drie apostelen dat tegenover de ingang staat.Links naast de basiliek staat de Torre de Ca­la­horra, één van de Moorse verdedigingstorens in de stad. Deze toren dateert uit de twaalfde eeuw en ze is van dinsdag tot zondag te bezoeken (entree 2 €). Nog iets verder dezelfde richting uitwandelend, komt u uit bij het klooster van La Mer­ced, dat sinds kort deels toegankelijk is en de ernaast gelegen Arabische baden. Ook dit is een prima plek om te bezoeken als het buiten warm is, want u bevindt zich onder de grond en krijgt een mooi beeld van het badsysteem van de Moren.Met de rug naar de baden slaat u linksaf en vijf minuten later bent u op La Glorieta, het favoriete plein van veel inwoners van?Elche. Mooi betegelde bankjes, veel terrasjes en omringd door talloze winkelstraten, er is hier altijd wat te doen. Bovendien ligt het theater aan dit plein. Rechtsafslaand bent u binnen een paar minuten op de Plaça de Baix, waaraan het stadhuis en de oude lonja gelegen zijn. Op de stadhuistoren ziet u een tweetal grappige figuurtjes bij het slaan van de uren en de kwartieren hun hamers bewegen.Achter het stadhuis ligt de overdekte markt maar omdat eronder opgravingswerkzaamheden bezig zijn, is er een tijdelijke markt een eindje verderop. Links van het stadhuis kunt u over de Vi­nalopó naar het nieuwere gedeelte van de stad. lopen, dat bedrijvig is maar niet echt interessant voor de toerist. Een wandeling door de beschilderde rivierbedding van de Vinalopó is ook een mogelijkheid.Verder van het centrum is het archeologische opgravingsterrein L’Alcú­dia de moeite waard, maar daarvoor moet u de auto pakken. En schoenenliefhebbers zijn aan het goede adres op het industrieterrein waar het in fabrieken als Mustang en Pikolinos mogelijk is een rondleiding door de fabriek te krijgen en daarna schoenen te kopen.Van 7 tot 11 augustus wordt in Elche de historische strijd tussen Moren en christenen herdacht. Op 8 en 10 augustus zijn de grote optochten van de troepen en het Altamira-kasteel vormt het strijdtoneel van de gevechten en van de uiteindelijke herovering door de christenen van de stad.Vuurwerkliefhebbers doen er goed aan op 13 augustus naar Elche te komen. In het laatste uur van die dag wordt de Nit de l’Albà ge­vierd, de grootste siervuuwerkshow van de hele provincie. Een dag later, in de nacht tussen de beide delen van het Misteri d’Elx, wordt de Nit de la Roa gevierd, een traditie die al bijna 400 jaar bestaat en waarin de bevolking met brandende kaarsen en toor­ts­en door het centrum loopt om stil te staan bij Maria Hemelvaart en om te bidden voor eigen familieleden of vrienden.
 
Praktische informatieElche ligt 20 km ten zuidwesten van Ali­cante en 10 km van het vliegveld.?De stad is gemakkelijk te bereiken door op de snelweg A-70 de afslag Elche te nemen en dan de EL-20. Komende van Santa Pola neemt u de CV-865 en bereikt ook de rondweg EL-20. U houdt de richting centrum aan en het is het gemakkelijkst in één van de parkeergarages vlakbij het toe­ristisch informatiekantoor, het Parque Municipal en het Palacio Altamira te par­keren.
 
Door: Bea Lutje Schipholt
 
.